Una FTC envalentonada refuerza los esfuerzos de Biden para abordar la inflación

Una agencia federal independiente se ha convertido en uno de los ejecutores más confiables de los intentos del presidente Biden de combatir la inflación, en un momento en que la Casa Blanca tiene pocas armas propias para hacer bajar rápidamente los precios obstinadamente altos de Productos básicos de consumo como comestibles..

La Comisión Federal de Comercio presentó una demanda el lunes, a la que se unieron varios fiscales generales estatales, para Impugnan la fusión entre los gigantes de supermercados Kroger y Albertsons.. El fundamento de la agencia En muchos sentidos se hizo eco de los renovados intentos de Biden de culpar a la avaricia corporativa por el aumento de los precios y porciones cada vez más reducidas en los pasillos del supermercado.

«Si se permite, esta fusión reduciría sustancialmente la competencia, lo que probablemente provocaría que los estadounidenses paguen millones de dólares más por alimentos y otros artículos domésticos esenciales», escribieron funcionarios de la agencia en una denuncia legal. Debido a que los precios de los comestibles han aumentado significativamente en los últimos años, agregaron, «hay mucho en juego para los estadounidenses».

Eso es cierto para los consumidores y es cierto para el presidente. Más estadounidenses desaprueban su manejo de la economía que los que la aprueban. La confianza del consumidor, si bien mejoró en los últimos meses, sigue siendo relativamente débil para una economía con bajo desempleo y crecimiento sólido como la que preside Biden.

Un análisis interno realizado por economistas de la Casa Blanca sugiere que ningún factor pesa más en la confianza del consumidor que los precios de los comestibles. Esos costos se dispararon en 2022 y no han disminuido, aunque su ritmo de aumento se ha desacelerado.

Los funcionarios de la Casa Blanca admiten que hay poco más que Biden pueda hacer unilateralmente para reducir los precios de los comestibles y aún menos posibilidades de recibir ayuda legislativa del Congreso. Es por eso que el Sr. Biden ha recurrido al púlpito, pidiendo a las tiendas que reduzcan los precios y reprender a los fabricantes de snacks por participar en la “shrinkflation” — reducir las porciones y al mismo tiempo aumentar o mantener los precios.

Por eso también la acción de la FTC del lunes fue tan importante para el presidente, al menos políticamente. Los funcionarios de la administración sugieren que esto demuestra que el gobierno federal ha dado un gran paso para evitar que los precios de los alimentos sigan aumentando.

Una declaración de la Casa Blanca sobre la denuncia de la FTC del lunes incluyó un párrafo completo sobre los esfuerzos administrativos para reducir los precios de los comestibles. Los funcionarios se negaron a comentar directamente sobre la demanda. Pero Jon Donenberg, subdirector del Consejo Económico Nacional y director de política del consejo de competencia, dijo en el comunicado que “cuando las grandes corporaciones no están controladas por una competencia sana, con demasiada frecuencia no trasladan los ahorros de costos a los consumidores y explotan a sus trabajadores. «

Los funcionarios de Kroger cuestionan el fundamento de la FTC. Dicen que sus adquisiciones pasadas han generado eficiencias corporativas que se han traducido en precios más bajos. «Kroger tiene un historial comprobado de bajar precios para que más clientes se beneficien de alimentos frescos y asequibles, y nuestra fusión propuesta con Albertsons significará precios aún más bajos y más opciones para los consumidores estadounidenses», dijo la compañía en un comunicado el lunes.

Sr. Biden y el presidente de la FTC, Lina Khanhan recibido con intenso escepticismo argumentos similares sobre los beneficios de las fusiones corporativas.

Al comienzo de su mandato, Biden nombró a Khan, quien ha dirigido a la agencia hacia su aplicación de medidas antimonopolio más agresiva en décadas. El presidente también almacenó una orden ejecutiva 2021destinado a promover la competencia en la economía, con directivas para la FTC, incluido el control más estricto de ciertos tipos de fusiones.

La agencia ha respondido enérgicamente. Ahora ha tomado medidas contra unas 40 fusiones, incluidas fusiones de pesos pesados ​​de los videojuegos, aerolíneas de descuento, cadenas de hospitales y compañías farmacéuticas. Aproximadamente la mitad de esas fusiones han sido abandonadas, aunque la agencia no siempre ha tenido éxito: un juez federal despejó el camino el año pasado por la adquisición del fabricante de videojuegos Activision Blizzard por parte de su rival Microsoft.

Esas acciones han deleitado en gran medida a una escuela de economistas progresistas y economistas que culpar a la mayor concentración corporativa por precios más altos al consumidor y salarios más bajos para los trabajadores.

Algunos nuevos defensores de la aplicación agresiva de las leyes antimonopolio, incluidos algunos senadores republicanos, han instado a la agencia a ir aún más lejos y desmantelar las grandes empresas tecnológicas. Un grupo bipartidista de legisladores lo ha presionado para bloquear la fusión recientemente anunciada entre los titanes de las tarjetas de crédito Capital One y Discover.

Cuando Biden emitió su orden de competencia, menos de seis meses después de su presidencia, la centró en los trabajadores. Cuando las empresas crecen demasiado, argumentó, obtienen poder para mantener los salarios bajos.

Desde entonces, Biden ha visto su mensaje económico consumido por los aumentos de precios más rápidos que Estados Unidos haya experimentado en cuatro décadas. Al final de su primer año, los asesores de Biden comenzaban a encuadrar sus esfuerzos en materia de competencia. en el lenguaje de domar la inflación.

Los funcionarios de la FTC se han inclinado por el argumento del precio. «La competencia leal y el control del poder monopólico de las corporaciones reducen los costos de todo, desde medicamentos recetados y automóviles hasta artículos comestibles cotidianos como leche, pan y huevos», dijo el lunes Douglas Farrar, portavoz de la agencia.

Exfuncionarios de Biden dicen que la agencia ahora está ayudando a impulsar los esfuerzos inflacionarios del presidente.

“Investigar, desarrollar y litigar estos casos lleva tiempo”, dijo Bharat Ramamurti, ex asistente económico de Biden y arquitecto de su agenda de competencia.

«Me gusta pensar que todo esto era parte del plan».

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